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Los granos se desmadran

Posted by Roberto on 15:14 in , , , ,


Por Paul Krugman


Publicado en el New York Times el 07/04/2008



  • Hoy os adjunto una traducción del artículo "Grains gone wild" que Paul Krugman publicó el pasado 7 de abril en el New York Times explicando el alza de los precios de los alimentos. Resulta lamentable comprobar una vez más cómo el empeño de nuestros gobiernos en intentar hacer rentable a base de subsidios a nuestros agricultores está condenando al hambre a millones de personas. La UE, por cierto, ya ha dicho que de momento no piensa revisar su política de subsidios a los biocombustibles.

"Los granos se desmadran"

En estos días se oye hablar mucho sobre la crisis financiera mundial. Pero hay otra crisis mundial en curso, y que está dañando a muchas más personas.

Estoy hablando de la crisis alimentaria. En los últimos años los precios del trigo, maíz, arroz y otros alimentos básicos se han duplicado o triplicado, habiendo tenido lugar gran parte de este aumento en los últimos meses. El alto precio de los alimentos afecta incluso a los relativamente ricos norteamericanos, pero son realmente devastadores en los países pobres, donde los alimentos a menudo representan más de la mitad del gasto de una familia.

Ya ha habido disturbios por los alimentos en todo el mundo. Países proveedores de alimentos, desde Ucrania a Argentina, han estado limitando las exportaciones en un intento de proteger a los consumidores nacionales, dando lugar a airadas protestas de los agricultores, y poniendo las cosas aún peor en los países con la necesidad de importar alimentos.

¿Cómo ha sucedido esto? La respuesta es una combinación de tendencias a largo plazo, mala suerte y la mala política.

Empecemos con las cosas que no son culpa de nadie:

Primero, está la evolución del consumo de carne en China, es decir, el número creciente de personas en las economías emergentes que son, por primera vez, lo suficientemente ricos como para comenzar a consumir carne como los occidentales. Dado que lleva alrededor de 700 calorías de alimentos para animales producir una pieza de 100 calorías de carne de vacuno, este cambio en la dieta aumenta la demanda global de granos.

En segundo lugar, está el precio del petróleo. La agricultura moderna es altamente intensiva y utiliza muchísima energía: una gran cantidad de BTU's (unidad anglosajona de medida de energía) se destinan a la producción de fertilizantes, a tractores, y no menos importante, al transporte de los productos agrícolas hasta los consumidores. Con el barril de petróleo persistentemente por encima de 100 dólares, los costes de energía se han convertido en el mayor factor explicativo del alza de los costes agrícolas.


Los elevados precios del petróleo, por cierto, también tienen mucho que ver con el crecimiento de China y otras economías emergentes. Directa e indirectamente, los poderes económicos emergentes están compitiendo con el resto de nosotros por los recursos escasos, como el petróleo y tierras de cultivo, aumentando los precios de las materias primas de todo tipo.


En tercer lugar, ha habido una época de climatología adversa en las principales zonas de cultivo. En particular, Australia, normalmente segundo exportador de trigo del mundo, se ha visto afectado por una sequía épica.


OK, digo que estos factores detrás de la crisis alimentaria no son culpa de nadie, pero eso no es totalmente cierto. El ascenso de China y otras economías emergentes es la principal fuerza motriz de los precios del petróleo, pero la invasión de Irak - cuyos promotores prometieron que daría lugar a petróleo barato - también ha reducido el suministro de petróleo por debajo de donde hubiera estado de otro modo.


Y el mal tiempo, especialmente la sequía de Australia, está probablemente relacionada con el cambio climático. Por lo tanto, los políticos y los gobiernos que han pasado por alto la adopción de medidas contra los gases de efecto invernadero tienen cierta responsabilidad en la escasez de alimentos.Donde los efectos de la mala política son claros, sin embargo, es en el ascenso del etanol y otros biocombustibles.


La conversión subsidiada de cultivos en combustible se suponía que serviría para promover la independencia energética y ayudar a limitar el calentamiento global. Pero esta promesa fue, como la revista Time afirmó tajantemente, una estafa.


Esto es especialmente cierto en el caso del etanol de maíz: incluso según las estimaciones más optimistas, la producción de un litro de etanol a partir de maíz requiere casi tanta energía como la que contiene dicho litro. Pero resulta que incluso aparentemente “buenas” políticas de biocarburantes, como la de Brasil en el uso de etanol de la caña de azúcar, aceleran el ritmo del cambio climático mediante el fomento de la deforestación.


Y mientras tanto, las tierras utilizadas para el cultivo de materias primas para la producción de biocarburantes dejan de estar disponibles para cultivar alimentos, por lo que los subsidios a los biocarburantes son un factor crucial en la crisis alimentaria. Podemos verlo de esta manera: las personas están muriendo de hambre en África a fin de que los políticos americanos puedan conseguir votos en los estados agrícolas.


Ah, y en caso de que se esté preguntando si los demás candidatos presidenciales están sensibilizados con este tema, una cosa más: una de las razones por las que la crisis alimentaria se ha hecho tan grave y tan rápidamente es que los principales actores del mercado de granos han estado creciendo de forma autocomplaciente.


Los gobiernos y los comerciantes privados de grano acostumbraban a mantener grandes inventarios en tiempos normales, para el caso en que una mala cosecha creara una escasez repentina. Con los años, sin embargo, se permitió reducir estos inventarios de precaución, principalmente porque todo el mundo llegó a pensar que los países que sufrieran escasez en sus cosechas siempre podrían importar los alimentos que necesitaran.


Este hecho dejó las reservas mundiales de alimentos en una situación altamente vulnerable ante una crisis que afectara a muchos países a la vez - de la misma manera que la comercialización de complejos activos financieros, que se suponía que serviría para diversificar riesgos, dejó a los mercados financieros mundiales en una posición altamente vulnerable a un shock global-.


¿Qué se debe hacer? La necesidad más inmediata es el aumento de la ayuda a las personas en peligro: El Programa Mundial de Alimentos las Naciones Unidas ha hecho un llamamiento desesperado para obtener más fondos.


También necesitamos un empujón en contra de los biocarburantes, que han resultado haber sido un terrible error.


Pero no está claro qué más se puede hacer. Los alimentos baratos, al igual que el petróleo barato, pueden ser ya una cosa del pasado.


Paul Krugman es profesor de economía y política exterior en la Universidad de Princeton.

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